Para aprovechar los altos precios, petroleras de EEUU acuden al re-fracking de viejos pozos de lutitas

Sitio de fracking de Chevron cerca de Midland, Texas, EE. UU. 22 de agosto de 2019. REUTERS/Jessica Lutz

 

Los productores de petróleo de lutitas de EE. UU. están volviendo a los pozos existentes y les están dando una segunda explosión de alta presión para aumentar la producción por una fracción del costo de terminar un pozo nuevo.

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Estas “re-fracturas” se están afianzando a medida que los productores de petróleo de esquisto buscan aprovechar los USD 100 por barril de crudo sin hacer grandes inversiones en nuevos pozos y campos.

La escasez mundial de petróleo ha provocado llamados del presidente de EE. UU., Joe Biden, para que los productores de lutitas gasten una mayor parte de sus ganancias en aumentar la producción. Pero las empresas de lutitas han estado bajo la presión de los accionistas durante años para que se centren en los rendimientos en lugar del crecimiento de la producción.

Su renuencia a invertir en una mayor producción ha generado tensiones entre la industria petrolera y la Casa Blanca, que está bajo presión para controlar los precios récord de combustible de USD 5 por galón que han contribuido a décadas de inflación alta.

La refracturación puede ser una especie de impulso para los productores: un aumento rápido de la producción con una inversión menor que la de un pozo nuevo. Si bien algunos productores han incursionado en la refracturación de pozos en el pasado, la técnica está ganando una adopción más amplia a medida que mejora la tecnología, los campos petroleros envejecidos decaen en la producción y las empresas intentan hacer más con menos.

La escasez de acero, diésel, arena de fracturación y trabajadores ha duplicado la inflación de los campos petroleros desde enero, lo que hace que este método de descuento para impulsar la producción sea aún más atractivo.

Un re-frac puede ser hasta un 40% más barato que un pozo nuevo, según los expertos. Más importante aún, puede duplicar o triplicar los flujos de petróleo de los pozos antiguos, dijo Garrett Fowler, director de operaciones de ResFrac, lo que ayuda a los productores a optimizar la técnica. Su firma ha recibido aproximadamente el doble de consultas relacionadas con refractarios en comparación con años anteriores.

Para los productores de petróleo, los refracturadores son una forma económica de agregar producción a los oleoductos existentes. Su tiempo de finalización más corto significa que se pueden programar re-fracturas entre el trabajo en nuevos pozos, dijo Catherine Oster, quien administra las propiedades del continente medio de Devon Energy

“Regresas y encuentras dónde tal vez no completaste y fraccionaste al principio”, dijo Oster. Además, “hemos hecho la inversión en infraestructura. A medida que aprende sobre su recurso, obtiene esos conocimientos técnicos” que ayudan a decidir qué pozos se beneficiarán de una segunda oportunidad, dijo.

Cómo funciona el re-frac

El método de refracturación más común consiste en colocar un revestimiento de acero dentro del pozo original y luego perforar orificios a través de la carcasa de acero para acceder al yacimiento. En algunos casos, el proceso usa la mitad de acero y arena de fracturación que un pozo nuevo, dijo Fowler de ResFrac.

La producción de petróleo de EE. UU. se mantiene alrededor de un millón de barriles por día (bpd) por debajo del pico de 12,8 millones de bpd a principios de 2020. La limitación de la producción es la rápida tasa de declive de los pozos de lutitas, que pueden ver caer la producción en un 70% en sus primeros nueve meses. El gasto fijo podría restringir la producción a los niveles actuales.

Si bien los futuros del petróleo de EE. UU. están alrededor de USD 104 por barril, un 40% más que hace un año, los costos de producción son más altos debido a la escasez de materiales y mano de obra. Algunos productores están reteniendo nuevos gastos por temor a una recesión.

Los costos de la tubería de perforación, la mano de obra y la arena de fracturación han elevado los costos de los servicios de perforación y terminación de pozos alrededor de un 20% más que hace un año, dijo este mes el productor de lutitas de Texas, Callon Petroleum .

Callon and Hess Corp , que perfora en el cuenca Bakken de Dakota del Norte, aumentó recientemente los presupuestos de gastos de capital por encima de los costos. Hess agregó USD 200 millones a sus gastos, la mitad debido a la inflación, mientras que Callon agregó alrededor de USD 75 millones.

“Técnicas como la refractura permitirán que la industria continúe extrayendo el petróleo y el gas de estos yacimientos”, dijo Stephen Ingram, vicepresidente regional de la principal empresa de fracturación hidráulica de EE. UU. Halliburton .

Otro beneficio, dicen los ejecutivos del servicio petrolero, es que las refracturas no requieren permisos estatales adicionales ni nuevas negociaciones con los propietarios. La alteración del medio ambiente también es menor porque los sitios de pozos ya tendrán acceso por carretera, dijeron.

“Teniendo en cuenta la inflación, los problemas de la cadena de suministro y el aumento de los salarios, ahora es un buen momento para que los operadores comiencen a buscar pozos en busca de oportunidades de refractura”, dijo Matt Johnson, director ejecutivo de la consultora energética Primary Vision Network.

Con información de Reuters